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日経テクノロジーオンライン

この記事は、2018年2月2日に記載された日経テクノロジーオンラインからの転載記事です。

新局面を迎えたモノづくりの進化現場革新に直結する先進技術が続々

新しい時代のモノづくりを見据えた戦略コンセプト「i-Automation!」を掲げるオムロンが、革新に取り組むモノづくりの現場に向けて展開しているソリューションが注目を集めている。IoT(Internet of Things)、AI(人工知能)、ロボティクスなど新しい分野の先進技術を活用し、これまでとは桁違いの生産性や高品質を追求するための新機軸が随所に盛り込まれているからだ。

第4次産業革命をキーワードにモノづくりの現場が直面する様々な課題を解決するためにIoTやAI、ロボティクスなどの先進技術を導入する機運が製造業全体で盛り上がっている。こうした中、より現実的で具体的なソリューションを求める声が高まってきた。これに先回りする形でオムロンは、「integrated」「intelligent」「interactive」の3つの“i”から成る戦略コンセプト「i-Automation!」を軸に、実践的なソリューションを次々と開発。2017年11月に東京ビッグサイトで開催された、「システムコントロールフェア2017」と「2017国際ロボット展」に同時出展し、実証事例を積極的に示しながらユーザーに向けて大規模な提案を行った。

「制御」の可能性を拡大

その展示にもあった制御システムの進化を示す「integrated」によるソリューションの一つが、「スマート搬送」である(図1)。後工程の作業に合わせて搬送システムを制御するオムロンならではの技術だ。連なった複数のコンベアの中に速度を変更する「調整コンベア」を用意し、ワークの間隔に合わせてコンベアの速度を制御することで、ランダムに流れてくるワークの間隔が等しくなるように調整する。投入されたワークの間隔をセンサーで検出し、コントローラーが瞬時に補正量を算出。この結果を基にコンベアを駆動するサーボモーターの回転速度を変える。

図1 「スマート搬送」のモデル機械

コンベア上を流れるワークをロボットが移送するピックアンドプレイス工程に導入すれば、工程の前段でワークの間隔を揃えられるので、ロボットがワークを取りこぼすことなく、最大限の速度でワークを流すことができるため、ロボットの性能を無駄なく引き出すことができる。同社はこうした制御アルゴリズムを、「ファンクションブロック(FB)」と呼ばれるソフトウエアのモジュールとしてユーザーに提供し、同社のPLC(Programmable Logic Controller)やIPC(Industrial PC)などのコントローラーに効率良く実装できるようにしている。

同社は、様々な制御アプリケーションを次々と開発し、FBとして提供することに注力しており、すでに数多くのFBを揃えてライブラリ化。これを「Sysmac NJ/NX/NYシリーズ」をはじめとする同社のPLCやIPCのユーザー向けに提供している。ユーザーは同社のWebサイトからFBをダウンロードし、各種制御プログラムの開発環境である「Sysmac Studio」を使ってPLCやIPCに実装できる。つまり、ライブラリの中からニーズに合ったFBを選択して、コントローラーに実装することで効率的に生産設備やラインの機能を強化できるのだ。現在、同社が提供するFBは約200種類にも及ぶ。さらに随時新しいFBが追加されている。

FBの開発を担当しているのは同社が世界に展開している「オートメーションセンタ」である。制御アプリケーションを開発するユーザーのサポートや、新しい制御技術の開発を担う拠点だ。同センタのメンバーがユーザーの生産ラインおよび設備の課題やニーズを吸い上げて、それらに応じたFBを開発している(コラム「ユーザーとともに制御の進化を追求」を参照)。